Blue Jay | Made with Eindhoven

Tien maanden werkten ze aan een drone die de brandweer én bewoners van verzorgingshuizen kan ondersteunen in geval van nood. Nu hun jaar erop zit, blikken de studenten van het TU/e studententeam Blue Jay nog één keer terug. “De steun die je van elkaar krijgt, maar ook van bedrijven uit de regio, is essentieel.”

Voor dit verhaal spraken we met vier leden van Blue Jay. We gingen langs bij de testlocatie, een ruime VDL-loods langs de A67 bij Veldhoven. En dronken koffie voor het kantoortje op de TU/e Campus, die vanwege corona vrijwel geheel was uitgestorven. In de gesprekken vertellen Marieke, Rahul, Jort en Niels over hun ervaringen én maken we kennis met Blue Jay versie 5.2. De drone waar het allemaal om te doen is en die zelfs nog even naar ons lacht.

Samenwerking met de brandweer

Zoals het gaat met studententeams, is er elk jaar (soms om de twee) een nieuwe groep die het stokje overneemt. Het Blue Jay-team werd vijf jaar geleden door studenten opgericht om te experimenteren met indoor drone-technologie. Elk team koppelt daar ook een opdracht aan. Zo kon de Blue Jay in 2016 (bijna vlekkeloos) een biertje serveren en testte weer een ander team hoe je met de drone drenkelingen kunt redden.

“Dit jaar wilden we eigenlijk niet weer een nieuwe casus”, vertelt Marieke Vermeulen, die haar studie Biomedical Engineering een jaar heeft stilgelegd om als PR & Finance manager te werken bij Blue Jay. “We besloten geen nieuw project uit de grond te stampen maar ons helemaal te richten op de doorontwikkeling van de technologie. Maar steeds vaker kreeg ik de vraag, waar doen we het nou precies voor? We zagen in dat het toch goed was om ook een concreet doel te hebben. Dat werd een samenwerking met de brandweer. We kijken nu hoe onze drone ingezet kan worden bij brand in een verpleeghuis. Hoe die bewoners kan waarschuwen en begeleiden naar de dichtstbijzijnde uitgang. En hoe die ondertussen de brandweer kan ondersteunen door gegevens te delen, denk aan het doorsturen van de plattegrond van het pand en de exacte locatie van de brand. Zo kunnen hulpdiensten ter plaatse sneller handelen.”

Gezichtsuitdrukking

In de loods in Veldhoven laten Niels Verstappen en Jort Moor zien hoe de Blue Jay tijdens een brand te werk gaat. Maar eerst wordt het apparaat gekalibreerd, Jort pakt de drone daarbij een paar keer op en draait hem dan een slag. Als het resetten klaar, plaats hij hem in het midden van de hal. Met flink wat geluid stijgt de drone omhoog. Het terugbrengen van het aantal decibellen is nog een puntje voor de doorontwikkeling. Maar, stabiel is-ie wel. Rustig beweegt hij door de lucht, de led-lichtjes rondom veranderen af en toe van kleur. In de loods hangen een aantal sensoren waardoor de drone autonoom kan vliegen. Het interaction design-team stak bovendien veel tijd in het perfectioneren van de ‘gezichtsuitdrukking’ van de drone. Met slechts één paar ogen en een stel wenkbrauwen erboven, kan Blue Jay via een schermpje emoties uitbeelden. En dus staren we nu naar een vliegend apparaat dat ons blij aankijkt. We lachen terug.

Op de TU/e zijn in het totaal elf studententeams. De een ontwikkelt een auto die rijdt op zonne-energie, de ander doet mee aan het WK voor voetbalrobots. Waarom kozen deze studenten voor Blue Jay? Voor Rahul Ramesh was het in ieder geval duidelijk dat hij zijn theoretische kennis in de praktijk wilde brengen. Na een studie in het zuiden van India, vertrok hij naar Eindhoven voor een tweejarige opleiding Embedded Systems en meldde zich aan bij Blue Jay. “Ik wilde heel graag beter begrijpen hoe je artificial intelligence toepast.”

Blue Jay

Illustratie door: Rik Stabel

High-tech ecosysteem

Rahul noemt de steun die je binnen en buiten het team krijgt ‘essentieel’. Dat er nu een drone is die zelfstandig door smalle gangen kan vliegen, mensen kan herkennen en met ze kan communiceren in noodsituaties is niet alleen het werk van zestien studenten die een jaar lang keihard hebben gewerkt. Ook de betrokkenheid van alumni is groot. Zo is er een app groep waarin leden van eerdere lichtingen zitten. Marieke: “Als je daar een vraag stelt, krijg je onmiddellijk goede tips.”

Maar er is ook een heel ecosysteem van hightech bedrijven uit de regio dat Blue Jay bijstaat. NXP stelt elektronica beschikbaar, Fourtress helpt met de software en Siemens met een zeer geavanceerd flow simulatiepakket dat eigenlijk voor vliegtuigen is bedoeld. En dan is er nog de loods van VDL en ASML die gratis gebruikt mag worden. Rond het team zit een informeel netwerk dat van onschatbare waarde is.

Wat nemen ze zelf mee van de afgelopen periode? Marieke: “Het inzicht dat je nergens bent zonder goed teamwerk. Het lijkt me heel interessant om straks zelf ook bij een jong en innovatief bedrijf te werken.” Rahul: “Ik wil nu mijn praktijkervaring in AI verrijken met theoretische kennis. Na de zomer ga ik me op de TU/e verder verdiepen in machine learning.” En Blue Jay? Die wordt de komende maanden met zorg overgedragen aan een heel nieuw team.

Deze week is er een demo met Blue Jay op de TU/e voor brandweer, partners en pers. Tijdens de simulatie wordt nagespeeld hoe de drone te werk gaat bij brand in een verzorgingstehuis.

Aanmelden Start nieuwsbrief - Meld je aan en laat je maandelijks inspireren door de nieuwste verhalen en praktische tips over werken & studeren in Eindhoven.